“Ik moet die blauwe noten horen.”
—John Engels

“Ik ben als oudste van dertien kinderen geboren in Groningen op de dertiende mei 1935. Ik kom uit een muzikale familie van allemaal autodidacten. Mijn grootvader trommelde al bij het Leger des Heils en mijn vader John Sr. was een van de belangrijkste drummers in Nederland van de generatie van voor de oorlog. Maar ook een broer van mijn vader, mijn twee broers en jongste zus spelen drums.

foto-met-vader
1955 John Engels Sr. en John Engels Jr.

Mijn vader nam me altijd mee naar concerten zoals het Duke Ellington concert in 1950 en de Jazz at the Philharmonic concerten. Toen dacht ik, als ik toch ooit de kans zou krijgen zo ver te komen om te spelen met die vogels! Later op het North Sea Jazzfestival heb ik met o.a. pianist Hank Jones kunnen spelen.
 
In 1953 ben ik naar het conservatorium gegaan. Ik kwam toen bij docent Frans van der Kraan, dat was een goede vriend van mijn vader. “Het zit in het bloed,” zei hij,“maar we zitten wel met een probleem. Je bent links en op het conservatorium moet je rechts gaan spelen.” Bij een linkshandige drummer zit namelijk alles omgekeerd, de hi-hat enzo. Dan zou ik dus weer van vooraf aan moeten beginnen. Ik ben toen twee keer geweest naar het conservatorium, de eerste en de laatste keer... De doorbraak kwam voor mij door Mary Lou Williams en daarna toen Pia Beck mij een kans heeft gegeven.”

“De kansen die Mary Lou Williams en Pia Beck me gaven, betekenden mijn doorbraak.”

11-John-met-Mary-Lou-Williams-hereniging-na-25-jaar
1978 Met Mary-Lou Williams tijdens een hereniging na 25 jaar.

Dat is de eerste stap in een glansrijke carrière, waarin hij speelt met grootheden van en over de hele wereld. Hij is meer dan tien jaar de vaste begeleider van de “Diamond Five”. In de periode 1958-1964 is dit zo’n beetje de beste en bekendste moderne jazzband van Nederland.

“Met de Diamond Five heb ik enkele jaren in de Sheherazade gezeten. Daar kon ik elke avond jazzmuziek spelen. Bij ons kwamen de mensen die de nieuwste stukken wilden horen die waren uitgekomen in Amerika. Muziek van Cannonball Adderley, Art Blakey and the Jazz Messengers, Horace Silver, Clifford Brown en noem maar op. We speelden die stukken wel op onze eigen manier. Dat heb ik vier jaar gedaan. Dat waren vier jaren brood met pindakaas.

03-diamond-five
1964 Diamond Five
carrousel08
1990 John met saxofonist Stan Getz

Er kwamen regelmatig Amerikaanse musici ons bezoeken om mee te jammen. Ook de Quincy Jones bigband, die toen in Nederland was waren er elke avond bij. Zo speelde ik daar met trompettist Benny Bailey, saxofonist Phil Woods en Stan Getz.
En noem ze verder allemaal maar op: Lee Konitz, Tom Harrell, Sal Nistico. Je krijgt inspiratie, en echt een lift, door met zulke vogels te spelen!

Ook veel gewerkt met de Amerikaanse jazzmusici en opnames gemaakt. Don Byas, Arnett Cobb, Teddy Edwards, Dizzy Gillespie, Art Farmer, Thad Jones, Tommy Flanagan, Monty Alexander, Slide Hampton, Kenny Drew, Johnny Griffin, Johnny Mandell,Charlie Rouse, Herb Geller en ga zo maar door.”

carrousel02
1996 Birdwinners concert John met Toots Thielemans en Ray Brown
1966 John met de Boy Edgar’s Big Band

De Sheherazade wordt failliet verklaard en sluit haar deuren in 1961. John speelt nu vele jaren met het Louis van Dijk Trio.

“We hebben ontzettend veel gelachen en veel muzikaal plezier gehad! Ook hebben we met het trio veel plaat-opnames met de Amerikanen gemaakt. Daarnaast heb ik nog zoveel andere dingen gedaan...
Ik speelde bij Boy Edgar’s Bigband, daarna zat ik met Theo Loevendie te experimenteren met free jazz, toen een tournee met de Mingus Dynastie door heel Europa, en daarna weer bij verschillende andere groepen. Ik probeerde zoveel mogelijk dingen uit.”

John Engels is en blijft open-minded.
John is Vogel Vrij.

1987 John met Chet Baker in Tokyo
04-eerste-concert-met-chet-baker-in-amsterdam
1984 John’s eerste concert met Chet Baker in het Concertgebouw

“Ben Webster en Chet Baker waren voor mij speciaal, dat waren grote vogels. Dat heeft ermee te maken, dat ik een ballad freak ben.”

1935
geboren in Groningen
1953
Mary Lou Williams
Pia Beck
Kid Dynamite
1957
Diamond Five Sheherazade
Boy Edgar’s Big Band
Louis van Dijk Trio
1980
Ferdinand Povel Prijs
1985
Bird Award North Sea Jazz Festival
1986/87
2 tournees in Japan met Chet Baker (CD en DVD Live in Tokyo)
1988
Boy Edgar Prijs
1993
tournee met Lew Tabackin/Jimmy Knepper n.a.v. John’s 40 jarig jubileum
1997
Hall of Fame Award in Jamaica
6 Edisons gewonnen met diverse bezettingen
te horen op zo’n 250 platen en cd’s
2001
Ridder in de Orde van de Nederlandse Leeuw
2003
Meerjazzprijs
2005
Chet Baker Project
2013
John’s 60 jarig jubileum
2013
Chet Baker Project dubbel-CD wordt gouden plaat  
2015
tournee met JVD4 in Japan - JVD4 CD 'Dear John'
2016
release CD en Elpee JVD4 'Dear John' in Nederland
2017
her-uitgave Elpee (limited edition) The Diamond Five 'Brilliant!'
2018
John's 65 jarig jubileum met concerten door Nederland

Benelux award – de poll van de Slagwerkkrant:
Vanaf 1987 Beste jazz-drummer 17 keer op nr. 1 (tot nu alle jaren in de Top Tien)

DISCOGRAFIE:
Jazzdisco, The Diamond Five
Discogs
AllMusic
Muziekencyclopedie

John speelt op Remo skins, Sonor drums en Zildjian cymbals.

2014 In Jazzportretten (NJA) – interview door Jan Kelder